1 de noviembre de 2011

La polilla cuya existencia adivinó Darwin


Xanthopan morganii praedicta o esfinge de Morgan es una polilla halcón cuya existencia dedujo Charles Darwin muchos años antes de que se descubriera. Darwin había recibido en su casa varios ejemplares de la Orquídea de Navidad y al observar el espolón de 30 cm de la flor, supuso que tenía que existir un insecto polinizador con una probóscide de tamaño similar.


Imaginó que debía ser una polilla (esfíngido) y no una mariposa, debido al color pálido de la orquídea y que flores similares a esta solo se abren por la noche. También dedujo que esa polilla debería tener una lengua que pudiera libar el néctar igual que lo hace un colibrí. La predicción fue escrita en el año 1862 en su libro "La fecundación de las orquídeas" publicado en español en el 2007. Su suposición se comprobó como cierta en 1903 cuando se descubrió en Madagascar una polilla tal como la había descrito Darwin.

Una nueva subespecie de la polilla halcón africana a la que se le dio el nombre de Xanthopan morganii praedicta. El sufijo "praedicta" fue dado en honor al naturalista inglés y su acertada predicción. Pero no fue hasta 150 años después que la polilla pudo ser filmada libando néctar con su larga lengua y así certificar definitivamente que Darwin no se equivocaba:




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