13 de octubre de 2008

Lo que pesa un kilogramo

Las magnitudes están en entredicho. Ya no sirven las definiciones tradicionales. En aras de conseguir la máxima precisión, un grupo de científicos innovadores intentar redefinir las unidades de medida apoyándose en constantes de la naturaleza.

El patrón de Kilogramo.Un cilindro de iridio y platino.

Hasta ahora, el prototipo empleado como unidad internacional estándar de masa se ha guardado en una cámara de seguridad en un castillo cerca de París. El kilogramo patrón es un cilindro de iridio y platino, que se encargó a un joyero inglés en 1889. Nadie sabe por qué está perdiendo masa, al menos en comparación con otros pesos de referencia, pero este cambio ha provocado la búsqueda internacional de una definición más estable.
Una vez al año se abre la caja fuerte de la Oficina de Pesos y medidas para comprobar que el patrón del kilogramo, custodiado bajo tres campanas de vidrio, permanece allí. Una ceremonia que se repite. Se extrae con grandes medidas de seguridad para pesarlo, comparándolo con otros patrones existentes.


Para que nadie pueda hacer un duplicado de las llaves de la caja fuerte, donde se guarda el patrón del kilogramo, los vigilantes las guardan en lugar seguro.

Un cilindro de platino e iridio, que define actualmente el kilogramo, guardado bajo tres campanas de cristal.
Custodiada en las instalaciones de la Oficina Internacional de Pesos y Medidas , cerca de París, esta pequeña barra metálica rige la economía del mundo habiendo perdido unos 50 micro gramos en sus casi 120 años de vida, y con el riesgo constante de que, si se destruye ese prototipo, desaparezca el estándar internacional de masa. Para colmo, las definiciones de otras unidades básicas tienen relación con la del kilogramo. Así, las mediciones que trabajan con el amperio, la candela o el mol, se ven a menudo afectadas por la incertidumbre en la definición del tipo "un kilo es igual al prototipo internacional".

En total se crearon 80 copias de referencia del kilogramo, que se fueron distribuyendo a los países firmantes del tratado del sistema métrico decimal. Algunas de las copias las tenían países que desaparecieron, como Serbia. Los japoneses tuvieron que entregar la suya tras la II Guerra Mundial. Alemania se ha hecho con varias copias, incluyendo una enviada a Bavaria en 1889 y la perteneciente a Alemania del Este.

Esfera de cristal de silicio del proyecto Avogrado.
Para actualizar el kilogramo, varios laboratorios se han unido para crear una esfera casi perfecta, fabricada a partir de cristal de silicio. Seguramente se trata del objeto más redondo de los hechos a mano. Si la Tierra fuera así de redonda, el Everest tendría cuatro metros de altura. Una característica curiosa de esta esfera es que no hay forma de saber si está parada o gira, excepto cuando le cae una mota de polvo.

Vía 1, 2 y 3